Manchester City-Arsenal special: Haastattelussa Jani Meriläinen

14.10.2020

Poikkeuksellisesti tällä kertaa en jaa omia ajatuksiani Arsenalista, vaan osana Arsenal Finland ry:n ja Supporters Placen järjestämää Kuukauden ottelu -kilpailua, haastattelin FC Inter Turun maalivahtivalmentajaa ja Arsenal-kannattaja Jani Meriläistä. Mainitsemani kilpailu on Arsenal Finland ry:n Facebook-ryhmässä järjestettävä kilpailu, jossa palkintona on Arsenal-tuote.

Jani Meriläinen on Rovaniemen Palloseuran kasvatti, joka ehti aktiiviuransa aikana pelata 119 Veikkausliigaottelua RoPS:n, Interin ja KooTeePeen riveissä. Kuten jo mainittua, tällä hetkellä hän toimii Interin maalivahtivalmentaja Veikkausliigassa. 

Veikkausliigassa eletään hektisiä aikoja sarjan kääntyessä kohti loppusuoraa. Muutenkin kauden alettua tahti Veikkausliigakentillä on tiivis, mutta onneksi sain sovittua haastattelulle sopivan ajankohdan. 

Puheluuni vastasi alkuiltapäivästä hyväntuulinen herrasmies, jonka päivän harjoitukset olivat takanapäin ja katseet käännetty kohti iltapäivän ohjelmaa. Jani kertoi yleensä saapuvansa Veritas Stadionille kahdeksan aikoihin ja päivän päättyvän kello 15.00-16.00. Päiväohjelmaan kuuluu yleensä harjoitusten lisäksi palavereita esim. tulevaa vastustajaa koskien.

Inter aloitti kautensa hyvin, mutta elokuun lopulla tulleen notkahduksen jälkeen, sarjakärki KuPS on ehtinyt karata jo 10 pisteen päähään. Tällä hetkellä Inter on sijalla 3, tiukasti kiinni himmeimmässä mitalissa sekä europaikassa. Meriläisen mukaan pienestä tuloksellisesta notkahduksesta huolimatta, joukkue on esittänyt hyviä pelillisiä otteluita läpi kauden. Espanjalaisen Jose Riveiron johdolla Inter pyrkii pelaamaan pallonhallintaa perustuvaa jalkapalloa. Yhtymäkohtia siis turkulaisseuran ja Arsenalin välillä löytyy. Hyvä esimerkki Interin pallonhallinnasta on Suomen Cupin finaali, jossa se piti palloa HJK:ta vastaan, Klubin puolustaessa ja kytätessä vastaiskuja. 

Keskustelimme siitä, miten maalivahtipelaaminen on muuttunut vuosien saatossa. Meriläinen nosti esiin kaksi sääntömuutosta, joidenka jälkeen maalivahtien taito pelata jalalla on korostunut. Vuonna 1992 tuli sääntö, jonka jälkeen pelaajat eivät voineet enää palauttaa palloa maalivahdille. Tämä luonnollisesti vaikutti siihen, etteivät maalivahdit jotka potkaisevat pallon vain pitkälle menestyneet enää niin hyvin. Toinen sääntömuutos, joka on vaikuttanut pelin avaamisen, on neljän askeleen -säännön muuttuminen kuuden sekunnin säännöksi. Sääntömuutoksen jälkeen maalivahdit saivat liikkua pallon kanssa haluamansa määrän, mutta aika oli vain rajattu. Tämä monipuolisti maalivahtien avausvalikoimaa. Vuosien saatossa peli on myös nopeutunut, joka on vaikuttanut siihen, että maalivahtien tulee osata havainnoida peliä monipuolisemmin sekä nopeammin pallon ollessa vastustajalla.

Arsenalin ja Meriläisen rakkaustarina alkoi vuonna 1983 hänen vieraillessaan Lontoossa asuneen tätinsä luona. Suosikkiseuraa ei mitenkään erityisesti valittu, vaan tädin asuessa kolmen kilometrin päässä Higburysta, seuravalinta tuli oikeastaan luonnostaan.

Parhaaksi Arsenal-muistoksi Jani kertoo pääsyyn yhteiskuvaan suosikkinsa David Seamanin kanssa parin tunnin jonotuksen jälkeen Finsbury Parkin Arsenal-myymälässä. Tapahtumassa mainittakoon hauskana yksityiskohtana se, että kuvan ottamisen jälkeen, Jani arveli hänen silmiensä olleen kiinni. Kuvat kehitettyään arvaus tai pelko osoittautui oikeaksi. 

Ikimuistoisimmaksi otteluksi Meriläinen mainitsee vuonna 1996 pelatun Arsenal-Derby -ottelun. Tuota ottelua herra seurasi North Bankissa ja näki Vieiran tasoittavan upealla laukauksella ottelun 2-2. Vaikka ottelun tulos ei ollut se odotetuin, niin lisäajalla tullut Vierain maali oli kokemuksena loistava. Maali oli Vieiran ensimmäinen Arsenal-paidassa. Jokainen Arsenalin ottelun paikan päällä nähnyt tietää varmasti millainen tuo fiilis on.

Seamanin ohella toiseksi suosikkipelaajakseen Meriläinen nostaa Jens Lehmannin. Lehmann kuten maalivahdit yleensäkään eivät saa ansaitsemaansa arvostusta. Janin kanssa keskustellessa olimme yhtä mieltä siitä, että Lehmannin arvostusta söi sen aikaisten kenttäpelaajien olleen Thierry Henryn johdolla sen verran valovoimaisia, ettei Invincible-joukkueen maalivahti saanut yleisön joukossa arvoitsemaansa kunnioitusta. Jani nosti sen sijaan hyvänä pointtina esiin sen, että sen ajan joukkuetoverit sekä Wenger ovat aina puhuneet saksalaisesta todella arvostavaan sävyyn.

Arsenalin tämän hetken maalivahtitilanne on asiantuntijan mielestä hyvä, vaikka Martinezin lähtö Meriläisen mielestä oli ikävä asia. Martinezin lähdön yhteydessä puhuttiin paljon siitä, myikö seura oikean maalivahdin. Meriläisen mukaan Leno soveltuu paremmin Arsenalin pelitapaan, sillä saksalainen on Martinezia parempi jalalla. Martinez sen sijaan on viivalla pelatessa parempi maalivahti, mutta Leno on modernin tekniikkansa avulla erittäin hyvä 1 vs. 1 tilanteissa, koska pitää itsensä isona pitkään. Lenon heikkoudet sen sijaan on keskityspalloissa, mutta Meriläinen korostaa, ettei hyvyys tai huonous keskityspalloissa ole vain maalivahdin taitojen varassa, vaan myös kenttäpelaajien merkitys asiaan on suuri. Uuden hankinnan Alex Runarssonin Meriläinen uskoo saavan peliaikaa syksyn aikana. Otteluita on kuitenkin sen verran paljon, ettei hän usko islantilaista hankitun ainoastaan penkillä istumista varten.

Tällä kaudella Arsenalin pelissä maalivahtilegendan silmää on miellyttänyt joukkueen puolustuspelin kohentuminen. Muutenkin puolustuspeli on parantunut Emeryn lähdön jälkeen, joka on Meriläisen mukaan elinehto menestyvälle joukkueelle. Myöskään Emeryn aikaisia romahduksia ei olla enää nähty. Myös joukkueen maatapitkin pelaamisen tason kohentuminen lämmittää miehen sydäntä. Esimerkkinä hän nostaa tilanteet, joissa on tehty maalivahdin kautta rakentamalla, pitkillä syöttöketjuilla. Varsinkin isoissa peleissä Arsenal on kyennyt tekemään maalin siten, että pallo pelattu maata pitkin oikeaa laitaa ylös, josta se on pelattu toiselle puolelle Aubameyangille isoon tilaan 1 vs. 1 tilanteeseen.  Tällä kaudella pelaajista Meriläisen on vakuuttanut Xhaka, joka ei aiemmin näyttänyt tietävän mitä kentälle tehdä, mutta nyt pelaa hyvää jalkapalloa. Hankinnoista Gabriel on ollut selkeä vahvistus. Tierney on pelannut omalla hyvällä tasolla, mutta myös Bellerin näyttää päässeen odotetulle tasolle. Nuorista hän nostaa esiin Sakan, joka on ottanut isoja askelia.

Tulevaa lauantaista Manchester City-Arsenal -ottelua hän odottaa mielenkiinnolla. Vastassa on kaksi vahvasti pallonhallintaan tukeutuvaa joukkuetta. Arsenal tulee lähtemään otteluun altavastaajana, koska City tulee mitä luultavammin ottamaan pallonhallinnan itselleen. Arsenalilla on toki avaimet voittoon, mikäli se pystyy eliminoimaan de Bruynen. Toinen merkittävä asia tulee Arsenalin kannalta olemaan se, kuinka se kykenee ohittamaan Cityn vastaprässin. Mikäli Arsenal kykenee tähän, on City haavoittuvainen. Pallonmenetyksiin ei kuitenkaan ole varaa, sillä City on näissä tilanteissa erityisen vaarallinen.
 
Ottelussa on vastakkain kaksi mielenkiintoista maalivahtia. Sekä Lenolla että Edersonilla on suuri merkitys joukkueen pelinavaamisessa, jopa suurempi kuin muilla top6-joukkueilla. Meriläinen uskoo Arsenalin huomioineen Edersonista sen, että brassiveskari kykenee avaaman peliä hyvin molemmilla jaloilla. Tällä vaikutusta esimerkiksi siihen, kuinka Arsenal antaa prässiä Edersonille.
 
Kysyin Janilta, mitä seikkoja maalivahtien pelaamisesta kannattaa seurata lauantaina. Ammattimiehen vinkkinä oli, että kannattaa seurata kuinka hyvällä prosentilla maalivahdit pystyvät avaamaan palloa omalle joukkueelle sekä miten maalivahdit sijoittuvat keskityspalloissa. Valioliigamaalivahdit pelaavat keskityspalloissa lähellä etutolppaa ja tästä syystä on mielenkiintoista seurata, joutuvatko Leno ja Ederson liikkumaan tästä syystä paljon sivuttain maalillaan. Janin lopputulosveikkaus on 0-1 Arsenalille, David Luizin iskiessä ottelun ainokaisen 68 minuutilla. Tällä veikkauksella Jani on mukana kisassa.

Iso kiitos Janille haastattelusta!